¿Habrá vida en ellos?

 

¿Sabes lo que es un exoplaneta?

Nuestro sistema solar no es el único en el universo, existen millones de ellos orbitando en miles de millones de galaxias… y la Tierra es sólo un pequeño planeta perteneciente a uno de esos sistemas. Un exoplaneta o planeta extra solar, es un planeta que orbita una estrella distinta al sol y que, por lo tanto, no pertenece a nuestro Sistema Solar. Podríamos decir que se trata de un planeta de otro barrio, si consideramos que nuestro querido Sistema Solar es nuestro barrio más próximo.

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NASA

El primer exoplaneta fue descubierto el año 1995 por Michel Mayor y Didier Queloz, utilizando métodos de detección indirectos, es decir a partir de instrumentos que les permitieron captar su presencia sin necesariamente verlo de forma directa. Desde entonces, los descubrimientos de exoplanetas han sido cada vez más frecuentes.

Sin embargo, hay quienes postulan que el primer exoplaneta fue descubierto el año 1988 por los astrónomos canadienses Bruce Cambell G.A.H. Walker y Stephenson Yang, aunque ellos simplemente sugirieron que ciertas estrellas tendrían planetas que las orbitan, sin afirmarlo. Sólo en 2003 se confirmó que, efectivamente, las estrellas de las que ellos hablaron tenían planetas que las orbitaban.

Increíble gráfica con 500 exoplanetas

Desde estas fechas hasta el día de hoy, se han encontrado muchísimos exoplanetas que gozan de una enorme variedad en su composición y en sus dimensiones: súper Tierras gigantescas, planetas semejantes a Júpiter pero muy calientes, Neptunos que hierven, espectaculares mundos sólo compuestos por densos gases, maravillosos planetas acuáticos o enanos superdensos hechos de diamantes.

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Un Júpiter lleno de nubes que orbita cerca de una estrella muy caliente. NASA

Esta maravillosa imagen, hecha por el artista gráfico y escritor eslovaco, Martin Vargic, así lo demuestra. Aunque ilustra solamente a 500 de ellos, una cuarta parte de los que realmente han sido descubiertos. Para realizar su obra, Vargic no solamente tuvo en cuenta las dimensiones de cada planeta, sino también su temperatura, su densidad, su radio, su edad y la metalicidad estelar.

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Martin Vargic, halcyonmaps

Vargic dispuso la gráfica de manera que, de izquierda a derecha, las temperaturas de los planetas ilustrados van subiendo, mientras que, desde abajo hacia arriba, sus densidades van aumentando. Intentó ser lo más riguroso posible en sus ilustraciones, en términos de color y escala, aunque siempre corre el riesgo de que se realicen nuevos descubrimientos que dejen su gráfica obsoleta.

¿Es posible encontrar vida en alguno de estos planetas?

Por supuesto que sí, siempre y cuando las condiciones ideales para que cualquier tipo de vida se desarrolle estén dadas. Para que esto suceda, primero que nada el planeta debe ubicarse en la zona llamada “Ricitos de Oro”, esto quiere decir que su órbita no esté demasiado lejos ni demasiado cerca de su estrella, esto es lo que permite a los planetas gozar de una temperatura ideal para el desarrollo de la vida, ni demasiado fría, ni demasiado caliente. Estas condiciones de temperatura, permiten que el agua permanezca en estado líquido, aunque, por supuesto, esta no es la única condición necesaria para el desarrollo de la vida, las cosas son un poco más complicadas. Pese a todo, la NASA anunció este año que existen bastantes posibilidades de que dentro de 10 años se encuentre algún tipo de vida extraterrestre.

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Ilustración que imagina los diversos planetas parecidos a la Tierra que pueden existir. NASA

Algo que resulta muy curioso para los científicos (y también para nosotros), es que se ha descubierto que el 92% de los planetas potencialmente habitables del universo están por nacer. Es decir, los planetas como la Tierra, que tienen la temperatura, el agua y la atmósfera necesaria para desarrollar vida, aún no nacen, pero están a punto de hacerlo en muchas esquinas alejadas del universo

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